Plantas rodadoras. Todo lo que siempre has querido saber

Al igual que los vaqueros, las caravanas y los búfalos, las plantas rodadoras o plantas rodantes del desierto son iconos del Viejo Oeste. Estas bolas retorcidas de follaje muerto que ruedan por los desiertos y los pastos abiertos son elementos básicos de las películas del oeste y del imaginario americano.

Pero la verdad sobre las plantas rodadoras no es tan sencilla. Puede que sean símbolos románticos de nuestra historia de fascinación con el Salvaje Oeste, pero las plantas rodadoras son también malas hierbas invasoras llamadas cardo ruso, y muchos estudiosos modernos temen que se estén extendiendo demasiado.

Cómo han llegado hasta aquí

En 1873, inmigrantes rusos llegaron a Dakota del Sur trayendo semillas de lino aparentemente contaminadas con semillas de cardo ruso (Salsola tragus). Una vez sembrados, estos invasores de otro continente brotaron rápidamente, sin que ningún depredador natural o enfermedad los mantuviera a raya. Cada invierno, cuando las plantas de cardo ruso mueren, las partes frágiles del arbusto se desprenden de las raíces y salen volando, esparciendo las semillas allá donde caen (unas 250.000 por planta).

Dado que el cardo ruso se nutre de las escasas precipitaciones y aprovecha fácilmente los suelos alterados y despojados de especies autóctonas, fue capaz de afianzarse rápidamente en los vastos campos agrícolas y en los pastos sobreutilizados del árido Oeste. A finales del siglo XIX, este intruso se había abierto camino por la mayoría de los estados del oeste y hasta Canadá, transportado por el viento e incluso por los vagones de tren.

Un botánico del gobierno enviado a investigar a principios de la década de 1890 apenas podía creer lo que veían sus ojos: “Un área casi continua de unas 35.000 millas cuadradas se ha cubierto más o menos de cardo ruso en el período comparativamente corto de veinte años.”

La vida de un Tumbleweed o planta rodadora

Cuando pensamos en plantas rodadoras, rara vez nos imaginamos a los brotes… Arbustos de cardo ruso que muchos consideran hermosas con sus tallos rayados de color púrpura rojizo, sus tiernas hojas y sus delicadas flores. Crecen desde 15 centímetros hasta un metro de altura (con algunos brotes del tamaño de un escarabajo), y más tarde desarrollan espinas afiladas.

Numerosas especies animales se alimentan de los suculentos brotes nuevos, como los ciervos mulos, los berrendos, los perros de las praderas y las aves. De hecho, el heno de cardo ruso salvó al ganado de la inanición durante la década de 1930, cuando no había otros alimentos disponibles.

Pero hay un inconveniente. La maleza no ha dejado de extenderse. Casi todos los estados de Estados Unidos albergan ahora el cardo ruso, así como varias especies nuevas de plantas rodadoras que han llegado como viajeros de todo el mundo.

La actual sequía en el Oeste ha sido de gran ayuda para estos omnipresentes incursores, lanzando una reciente explosión de orbes espinosos que ruedan por las mesas y a través de cañones y ciudades, e incluso creando una nueva especie híbrida gigante que se está extendiendo actualmente en California.

Hoy en día, las plantas rodadoras no solo son una molestia para la agricultura y un peligro de incendio, sino que, como informa la CNN a menudo sepultan casas, bloquean carreteras y vías de acceso, e incluso bloquean a personas dentro de sus casas.

En la víspera de Año Nuevo, la policía estatal del estado de Washington pasó 10 horas desenterrando a los automovilistas de una maleza que se amontonaba a 20 o 30 pies de altura en la calzada. Llamaron al desastre “tumblegeddon”.

“La visibilidad era mala, lo que provocó que los coches redujeran la velocidad”, dijo a USA Today el agente de la Patrulla Estatal de Washington Chris Thorson. “Para cuando se detuvieron, las plantas rodadoras se acumulaban tan rápido que en pocos minutos estaban completamente sitiados. Es una extraña mezcla de clima y circunstancias, no sé cómo explicarlo. Es muy raro. Es muy extraño porque no ocurre. Normalmente, el 99% de las veces, puedes conducir entre plantas rodadoras”.

Emblemas americanos

A finales del siglo XIX, las plantas rodadoras ya eran una plaga agrícola detestable y una amenaza de incendio continúa, pero eso no impidió que se inmortalizaran en los westerns del siglo XX como rudos vagabundos, símbolos de nuestra reverencia nacional por el individualismo resistente, el aire libre y la libertad de la frontera errante.

Dos películas del oeste recibieron el nombre de estos solitarios arbustos errantes: una película muda de 1925 titulada “Tumbleweeds” y una película de Audie Murphy de 1953 titulada “Tumbleweed”. Una película de 1935 de Gene Autry titulada “Tumbling Tumbleweeds” también tiene una canción de éxito del mismo nombre.

Se grabó una versión posterior del vaquero cantante Roy Rogers y los Hijos de los Pioneros.

Los Tumbleweeds siguen inspirando todo tipo de ideas, desde títulos de libros y películas hasta nombres de restaurantes, empresas y grupos musicales, un testimonio de su poder mítico grabado por primera vez en la psique estadounidense a través del poder de las grandes (y pequeñas) pantallas como algún montaje cinematográfico y televisivo de escenas icónicas de las plantas rodadoras expuesto en el Museo de Arte de Columbus.

Tumbleweed Takedown, la guerra contra las plantas rodadoras

La guerra contra el cardo ruso y otras plantas rodadoras se remonta casi al momento de su llegada accidental. Las opciones de control probadas incluyen la aplicación de pesticidas y la siega de las plantas jóvenes o su eliminación antes de que las semillas tengan la oportunidad de desarrollarse. Pero estos métodos suelen ser caros y requieren mucho tiempo.

En respuesta, los científicos han comenzado a probar diferentes opciones biológicas, como los insectos asesinos que pueden matar las malas hierbas de forma natural y más eficiente. Además, el Servicio de Investigación Agrícola de Estados Unidos anunció recientemente el descubrimiento de dos prometedores hongos patógenos que infectan y matan las malas hierbas. No es de extrañar que los hongos se descubrieran en plantas infectadas de cardo ruso que crecen en las estepas euroasiáticas, el hogar original de las plantas rastreras.

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