Animales increíblemente adaptados para prosperar en los desiertos

Los animales que hacen del desierto su hogar deben adaptarse no sólo a la falta de agua, sino también a las fluctuaciones de temperatura, que van de muy calientes a muy frías. Los animales que sobreviven a estas condiciones lo hacen de diversas maneras: ya sean grandes orejas para irradiar calor o gruesos pelajes para evitar las quemaduras del sol y resistir las temperaturas bajo cero. Algunos son nocturnos para perder el calor del día, y todos aprovechan la poca agua. He aquí un vistazo a algunos de los increíbles animales que viven en el desierto.

Rana toro africana

rana verde muy ancha mirando a la cámara con la boca abierta

No es frecuente encontrar una rana que pueda prosperar en desiertos e incluso en montañas con alturas de 4.000 pies. La segunda rana más grande del continente africano, la rana toro africana, sabe cómo vencer el calor. Simplemente se entierra hasta que el tiempo mejore. Cuando el tiempo es caluroso y seco, la rana toro puede enterrarse en el suelo y permanecer inactiva en aestivación, un estado similar a la hibernación. Se desprenden de la piel para formar un capullo que retiene la humedad del cuerpo y absorbe el agua almacenada en la vejiga. Puede estar en aestividad durante largos periodos, incluso más de un año, y puede llegar a perder hasta el 38% de su peso corporal. Cuando llegan las lluvias, la rana toro africana las aprovecha y vuelve a la superficie para alimentarse y reproducirse. Puede comer cualquier cosa lo suficientemente pequeña que le quepa en la boca, desde pájaros hasta roedores u otras ranas.

Colibríes de Costa

colibrí con iridiscencia púrpura brillante en la cabeza que por lo demás es marrón, el cuerpo del colibrí es principalmente marrón con la parte inferior blanca, el pájaro está revoloteando cerca de una flor blanca y rosa en forma de trompeta

Encuentre pequeñas joyas en los desiertos de Sonora y Mojave en forma de colibríes de Costa, una especie que prospera en el hábitat del desierto. Esta diminuta ave puede escapar del calor de los días más calurosos del verano emigrando a hábitats de chaparral o matorral. Mientras tanto, cuando las temperaturas nocturnas caen en picado, el colibrí entra en un estado de letargo, reduciendo su ritmo cardíaco de sus habituales 500-900 latidos por minuto a 50 latidos por minuto, conservando así la energía. Obtiene toda el agua que necesita del néctar y de los insectos de los que se alimenta, aunque no le importa tomar un sorbo cuando hay una fuente de agua disponible.

Gato de arena

Gato con marcas marrones anaranjadas en la cara y marrón y rayas en la espalda. El gato está sobre una roca y tiene las orejas grandes y los ojos azules y las patas grandes Gato de arena relajándose en la roca

Este adorable gato de arena es prácticamente un personaje de dibujos animados: pequeño, bonito y dotado de superpoderes para vivir en el desierto. Se encuentra en el norte de África y en el centro y suroeste de Asia, y es el único felino que vive en un hábitat desértico y arenoso. Sus orejas son grandes y bajas, lo que le protege de la arena arrastrada por el viento y mejora su capacidad para localizar presas escondidas bajo tierra. Sus gruesas y peludas patas le ayudan a sobrellevar los extremos de la arena caliente y fría. De hecho, el gato de arena puede tolerar temperaturas de entre 23 y 126 grados Fahrenheit. Para escapar de las temperaturas extremas, los gatos de arena habitan en madrigueras, fijando su residencia en las abandonadas por zorros o roedores y ampliándolas cuando lo necesitan con sus poderosas pero romas garras. Son activos durante el día en invierno y son nocturnos durante el verano.

Oryx árabe

antílope blanco con patas marrones. Tiene una joroba en el hombro y cuernos rectos y puntiagudos

Resulta extraño pensar en un mamífero de gran tamaño capaz de vivir con un calor intenso en el desierto, pero el orix árabe nos demuestra que puede lograrlo. Este herbívoro tiene un pelaje blanco para reflejar la luz del día, mientras que sus patas oscuras ayudan a absorber el calor durante las frías mañanas del desierto. Puede percibir la lluvia a grandes distancias y encontrar hierbas y plantas frescas, e incluso comerá raíces cuando no haya otro forraje disponible. Se alimenta durante el amanecer y al final de la tarde, descansando en zonas de sombra durante el calor del mediodía. En cuanto al agua, el orix árabe puede pasar días, y a veces semanas, sin beber mucho. Obtiene el agua del rocío de las plantas que come y del propio contenido de agua de las plantas.

Lobo árabe

cabeza de un lobo gris árabe: cabeza gris y marrón con el hocico puntiagudo y la lengua fuera

El lobo árabe es una subespecie de lobo gris que se ha adaptado a vivir en condiciones desérticas increíblemente duras. Este lobo de 40 libras tiene un pelaje largo en invierno para aislarse de las temperaturas gélidas, y aunque tiene un pelaje más corto en verano, el más largo permanece a lo largo de su espalda para protegerse del calor del sol. También tiene orejas extragrandes para ayudar a dispersar el calor corporal. Para escapar del calor más miserable, excava profundas madrigueras y descansa a la sombra. El lobo árabe suele llevar una vida solitaria, excepto durante la época de cría o cuando dispone de abundante comida. Incluso entonces, sólo viven en parejas o grupos de 3-4 lobos. Sus presas son desde pequeñas aves, reptiles y liebres hasta animales más grandes como gacelas e íbices. No puede prescindir completamente del agua, por lo que se adhiere a las llanuras de grava y a los bordes del desierto.

Erizo del desierto

mano sosteniendo un erizo espinoso en la espalda. El erizo está cubierto de púas marrones y blancas y tiene la cara y el abdomen blancos y las patas y los pies rosados

Uno de los habitantes más simpáticos de cualquier desierto es el erizo del desierto, que se encuentra en África y Oriente Medio. Adaptada a vivir en hábitats desérticos áridos, esta especie de erizo es una de las más pequeñas, ya que sólo alcanza entre 15 y 20 centímetros de longitud. Sobrevive escapando del calor en su madriguera durante el día y cazando por la noche. Come de todo, desde insectos e invertebrados hasta huevos de aves, pasando por serpientes y escorpiones. Tomando líquidos de sus presas, puede pasar largos períodos sin agua.

Leopardo de las Nieves

leapord de nieve blanco y marrón claro con manchas negras sentado en las rocas

Quizá uno de los habitantes más célebres del desierto de Gobi, entre otras zonas de Asia interior, sea el leopardo de las nieves. Su hogar a gran altura es uno de los lugares más difíciles para sobrevivir, pero el leopardo de las nieves lo hace con gracia. Su gran pecho le permite obtener suficiente oxígeno del escaso aire de la montaña, mientras que sus grandes cavidades nasales ayudan a calentar el aire antes de que llegue a los pulmones. Sus enormes patas y su larguísima cola le ayudan a desplazarse por terrenos rocosos con un excelente equilibrio, y su largo y espeso pelaje le mantiene caliente en temperaturas gélidas.

Jerboa

una criatura parecida a un ratón con largas patas traseras y una larga cola

Esta pequeña criatura parecida a un canguro es el Jerboa, un roedor originario de los climas desérticos del norte de África, China y Mongolia. Los jerboas habitan los desiertos de todo el mundo, desde el Sahara, el más caluroso del mundo, hasta el Gobi, uno de los más fríos. En ambos extremos se puede encontrar a un miembro de la familia Jerboa excavando felizmente bajo tierra. Utilizando sistemas de madrigueras, el jerbo puede escapar del calor o el frío extremos. Tiene los antebrazos cortos y las patas traseras bien construidas para cavar, y tiene pliegues de piel que pueden cerrar sus fosas nasales a la arena. Este pequeño bicho también tiene un pelo especializado para evitar que la arena se meta en sus orejas. Sus largas patas traseras le permiten desplazarse rápidamente utilizando un mínimo de energía. Los jerbos pueden obtener toda el agua que necesitan de la vegetación y de los insectos que comen. De hecho, en estudios de laboratorio, los jerbos han vivido sólo de semillas secas hasta tres años.

Pronghorn Sonoran

el berrendo sonorense, una criatura parecida a un ciervo en el desierto

El berrendo, el animal terrestre más rápido de América del Norte, puede encontrarse en todo el continente. Sin embargo, los berrendos de Sonora se han adaptado a vivir en un entorno especialmente duro. Pueden comer y digerir plantas que otros herbívoros no tocan, incluidas las hierbas secas e incluso los cactus. Tienen dientes con coronas especialmente altas para manejar alimentos abrasivos y tienen un estómago dividido en cuatro partes para extraer la mayor cantidad de nutrientes posible. Sus pelos huecos atrapan el calor para aislarlos de las gélidas temperaturas nocturnas, pero también pueden levantar parches de pelo para liberar el calor atrapado y refrescarse en los días calurosos. Aunque está increíblemente adaptada a los entornos desérticos, las sequías más frecuentes y prolongadas debidas al cambio climático pueden ser más de lo que la especie puede soportar. Sólo quedan unos 160 berrendos de Sonora en estado salvaje en Estados Unidos.

Suricatas

Grupo de seis suricatas con los brazos sobre los hombros del de enfrente sentados sobre la arena del desierto y las rocas, animal marrón con anillos oscuros alrededor de los ojos, hocico puntiagudo y nariz de botón negra

Las suricatas se han convertido en una figura emblemática del desierto del Kalahari. Pero esta especie no sólo está llena de personalidad, sino que también está bien adaptada a su exigente hábitat. Las suricatas tienen varias características físicas que las hacen estar bien adaptadas a la vida en el desierto. Obtienen una buena cantidad de agua de su dieta y comen insectos, serpientes y escorpiones. Pueden comer raíces y tubérculos para obtener agua adicional. Las suricatas utilizan sistemas de guaridas para escapar de los depredadores y del clima. Pueden cerrar las orejas para que no entre la arena y tienen un tercer párpado para proteger sus ojos. La coloración oscura alrededor de sus ojos les protege aún más al reducir el resplandor del sol, por lo que tienen más posibilidades de detectar el peligro.

Leones del Kalahari

Dos leones del Kalahari, macho y hembra, se acarician la cabeza en el desierto

El león del Kalahari es una subespecie de león africano especialmente adaptada a su entorno desértico. Físicamente, tienen patas más largas y cuerpos más delgados, y los machos tienen crines mucho más oscuras. Los leones del Kalahari tienen más resistencia, y la necesitan. Al vivir en grupos más pequeños, estos leones reclaman territorios más amplios y se alimentan de presas más pequeñas, desde antílopes hasta puercoespines y aves. Los leones del Kalahari tienen una mayor resistencia a la sed: pueden pasar dos semanas sin beber agua, dependiendo de sus presas para sus necesidades de humedad. Enfrían su sangre jadeando y sudando a través de las almohadillas de sus patas.

Sapo de pie de sofá

rana de color verde pálido con marcas marrones oscuras en la superficie arenosa

Este pequeño sapo se ha adaptado a las condiciones del desierto mejor que cualquier otro anfibio de Norteamérica. El sapo de espuelas de Couch sobrevive haciendo, bueno, casi nada. La mayoría de las veces permanece en una madriguera esperando la temporada de lluvias. Este estado de latencia se llama aestivación. El sapo de pala de Couch suele veranear entre ocho y diez meses al año, pero puede permanecer en su madriguera el doble de tiempo si las condiciones son secas. Cuando aparece la lluvia, los sapos se dirigen directamente a los estanques recién formados. Puede poner huevos en los dos primeros días de su reaparición, y los renacuajos pueden eclosionar en 15-36 horas. Los renacuajos pueden tardar hasta 7,5 días en transformarse. La prisa es vital porque, en el desierto, los estanques se secan rápidamente. Los adultos necesitan comer tantos insectos como sea posible antes de cavar una madriguera para dormitar durante los siguientes 8-10 meses.

Oveja cimarrona del desierto

ovejas de color marrón oscuro con cuernos curvados en una ladera rocosa

El borrego cimarrón, icono del paisaje escarpado del oeste de Estados Unidos, es uno de los miembros más majestuosos del ecosistema del desierto. También se ha adaptado de forma notable. Los borregos cimarrones pueden pasar semanas sin visitar una fuente de agua permanente, obteniendo el agua que necesitan de la comida y del agua de lluvia que encuentran en pequeños charcos de roca. También utilizan sus cuernos para abrir cactus y comer su carne acuosa. Cuando los pastos verdes están disponibles, los borregos cimarrones no necesitan beber en absoluto. Sin embargo, durante el verano, necesitan beber agua cada pocos días. Pueden tolerar la pérdida de hasta el 20% de su peso corporal en agua y se recuperan rápidamente de la deshidratación. Como son capaces de sobrevivir durante largos períodos lejos de una fuente constante de agua, pueden evitar mejor a los depredadores. También pueden sobrevivir a ligeras fluctuaciones de la temperatura corporal, a diferencia de muchos otros mamíferos, que necesitan mantener una temperatura constante.

Búho Elfo

pareja de pequeños búhos en una rama

Un búho es una criatura que no se espera ver en un desierto, pero el búho real se encuentra muy a gusto en entornos cálidos y arenosos. Estos pequeños búhos son diminutos -sólo miden unos 15 centímetros-, pero son lo suficientemente fuertes como para atrapar y comer escorpiones, entre otras presas. Se encuentran en las zonas ribereñas del desierto de Sonora, en el oeste de Estados Unidos, y escapan del calor del día descansando en las cavidades de los árboles o en los agujeros de los cactus saguaro que dejan abandonados los pájaros carpinteros. Cazan de noche, utilizando su excepcional visión con poca luz. Al obtener suficiente agua de los alimentos que consumen, pueden sobrevivir en zonas que carecen por completo de fuentes de agua superficiales.

Murciélago pálido

murciélago marrón claro con grandes orejas plegadas y brazos cruzados contra la arena

Los murciélagos son una parte importante de cualquier ecosistema, pero no todos los murciélagos pueden soportar el duro entorno del desierto. Presente en el oeste de América del Norte y en Cuba, el murciélago pálido prefiere los hábitats de praderas secas y matorrales desérticos. Incluso se ha visto en el Valle de la Muerte. El murciélago pálido es único entre las especies de murciélagos porque tiene la capacidad de controlar su temperatura corporal, adaptando su temperatura interna a su entorno durante la hibernación y mientras descansa para conservar energía. También es única entre los murciélagos la preferencia de esta especie por capturar presas en el suelo; casi nunca captura presas en el aire, como hacen otros murciélagos insectívoros. En cambio, se abalanzará sobre la presa, la capturará y la llevará a un lugar más conveniente para comerla. Aunque algunos habitantes del desierto obtienen toda el agua que necesitan de sus presas, el murciélago pálido necesita una fuente de agua cercana.

Gato de cola anillada

animal de color marrón oscuro con cola rayada como la de los mapaches, hocico puntiagudo, orejas grandes y máscara blanca alrededor de los ojos

El gato de cola anillada, o cola de anillo, es un animal nocturno del tamaño de un gato, parecido a un zorro, con una cola parecida a la de un mapache. Este animal está muy relacionado con los mapaches. También conocido por el apodo de “gato de minero”, este fantástico trepador puede encontrarse en afloramientos rocosos y, como su nombre indica, en pozos mineros. Puede escalar cualquier cosa, desde acantilados hasta cactus, girando sus patas traseras 180 grados para conseguir un excelente agarre con sus garras semirretráctiles. Su repertorio de escalada también incluye el parkour, rebotando entre objetos distantes y poniendo la espalda contra una pared y las piernas contra otra para escalar un espacio estrecho. La especie tiene su hogar en el oeste de Estados Unidos, incluido el desierto de Sonora en Arizona. Como es prudente cuando se vive en condiciones duras, el rabilargo comerá casi cualquier cosa, desde fruta a insectos, pasando por reptiles y pequeños mamíferos, y es activo por la noche para escapar de lo peor del calor del desierto. Puede sobrevivir sin agua si su dieta le proporciona suficiente humedad, pero prefiere vivir cerca de una fuente de agua.

Zorro de Fennec

animal parecido a un zorro marrón con orejas muy grandes parado en el desierto

El zorro fennec vive en los desiertos del norte de África. Este omnívoro nocturno tiene unas orejas enormes, que pueden llegar a ser una cuarta parte de la longitud de su cuerpo. Estos ayudan al animal a enfriarse liberando el calor de la sangre que circula por ellos. También tiene un grueso pelaje que lo mantiene caliente en las noches heladas, y el pelaje que cubre sus patas lo protege de la arena caliente, ayudándolo también a no hundirse en la arena blanda. El zorro heno se alimenta de plantas, pero también de huevos, insectos y casi cualquier cosa que encuentre. Puede sobrevivir sin acceso a aguas abiertas, gracias en parte a unos riñones adaptados para minimizar la pérdida de agua.

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