10 cosas que no sabías sobre las zarigüeyas

Al igual que los humanos y otros primates, la zarigüeya tiene el equivalente a los pulgares oponibles. Cada uno de los dedos de las patas traseras de las zarigüeyas, llamado dedo gordo, es oponible; están separados de los demás dedos de una forma muy parecida a la mano y el pulgar humanos. El dedo gordo proporciona a la zarigüeya una mayor capacidad de agarre y escalada que a la mayoría de los mamíferos. A diferencia de los demás dedos de la zarigüeya, el dedo gordo es el único que no tiene garra.

Tienen una cola impresionante

una cría de zarigüeya cuelga de una rama por la cola

Las zarigüeyas tienen colas prensiles que utilizan como una mano o un quinto apéndice. Sus colas son casi tan largas como las propias zarigüeyas y no tienen pelo, como la cola de una rata. Sus colas les permiten agarrar, transportar y envolver cosas como las ramas de los árboles. Las colas también ayudan al equilibrio. Las zarigüeyas pueden colgarse de la cola, pero sólo por períodos cortos.

Son omnívoros oportunistas

La dieta normal de la zarigüeya consiste en carroña, roedores, serpientes, insectos, caracoles, babosas, pájaros, huevos, ranas, plantas, frutas y granos. Si se les da la oportunidad, las zarigüeyas también comerán comida humana, de mascotas y basura. Pueden ajustar su dieta según la estación y la ubicación.

Las zarigüeyas, trabajadores de la salud de la naturaleza, tienen una necesidad inusualmente alta de calcio, lo que les lleva a comer los esqueletos de los roedores y los animales muertos en la carretera que consumen.

Tienen defensas naturales

zarigüeya tirada en el suelo haciéndose la muerta

Cuando se ven amenazadas, las zarigüeyas corren, gruñen, eructan, orinan y defecan. Y cuando todo lo demás falla, se hacen los remolones y se hacen los muertos. Es una respuesta involuntaria (como un desmayo) más que un acto consciente. Se dan la vuelta, se ponen rígidos, cierran los ojos (o los miran con los ojos abiertos) y muestran sus 50 diminutos dientes. La saliva se forma alrededor de la boca de la zarigüeya y sus glándulas anales segregan un líquido maloliente.

El estado catatónico es más común en las zarigüeyas jóvenes y puede durar hasta seis horas.

Llevan a sus bebés en un portabebés

Al igual que otros marsupiales, las zarigüeyas hembras, llamadas jills, cuidan de sus crías, llamadas joeys, en sus bolsas. Las zarigüeyas jóvenes son diminutas al nacer -aproximadamente del tamaño de una abeja- y son ciegas, sordas y sin pelo. Tras un breve periodo de gestación de menos de dos semanas, las crías se meten en la bolsa de su madre, donde permanecen un par de meses.

Tras abandonar el marsupio, las crías permanecen cerca de su madre, a menudo montadas en su espalda, durante unos meses más, hasta que se vuelven completamente independientes. Las zarigüeyas macho, conocidas como jotas, no participan en el cuidado de las crías.

Siempre estoy buscando alojamiento

Aunque las zarigüeyas puedan parecer poco cuidadas, en realidad son meticulosas en su cuidado personal. Cuando no buscan activamente comida o duermen, las zarigüeyas se limpian solas. Al igual que los gatos, las zarigüeyas siguen la misma pauta de lamerse las patas y limpiarse la cara. Se limpian todo el cuerpo, desde la cabeza hasta la cola, utilizando sus garras para peinar su pelaje y eliminar los insectos que puedan comer. Las zarigüeyas hembras son especialmente exigentes a la hora de mantener su bolsa limpia, sobre todo cuando cuidan de sus crías.

Tener inmunidad natural

Es un error común, debido en parte a su aspecto, pensar que las zarigüeyas deben ser portadoras de enfermedades. Pero en el caso de la rabia, las zarigüeyas rara vez son portadoras del virus mortal debido a su baja temperatura corporal natural.6 En comparación con otros animales salvajes, las zarigüeyas son mucho menos propensas a portar la rabia que los murciélagos, los mapaches y las mofetas. Sin embargo, las zarigüeyas pueden transmitir a los humanos enfermedades como la leptospirosis o la salmonela a través de sus excrementos. Y son frecuentes propagadores de pulgas a las mascotas.

Aunque las zarigüeyas suelen ser picadas por abejas y escorpiones, tienen una impresionante capacidad para tolerar estos venenos. Y no suelen contraer la enfermedad de Lyme, aunque a menudo les pican las garrapatas. De hecho, suelen comerse las garrapatas antes de que tengan la oportunidad de infectarlas. Las zarigüeyas también tienen superpoderes contra las serpientes. Tienen inmunidad parcial o total al veneno producido por las serpientes de cascabel, las bocazas y otras víboras de fosetas. Para desarrollar un antiveneno de bajo coste para las serpientes de cascabel, los científicos están recreando el péptido que se encuentra en las zarigüeyas.

Proporcionar un control de plagas gratuito

Como su dieta les permite alimentarse de babosas, caracoles y escarabajos, pueden ser una adición bienvenida al jardín. También ayudan a limpiar los focos de plagas al comer frutas y verduras en descomposición. Las zarigüeyas también mantienen a raya a las ratas y cucarachas compitiendo con ellas por la comida. De hecho, es habitual que las zarigüeyas maten a las cucarachas y ratas si las encuentran en su territorio.

Gravedad hacia el agua

Las zarigüeyas tienden a vivir en zonas con acceso seguro al agua y, de hecho, son bastante hábiles nadadoras. Aunque pasan la mayor parte del tiempo en tierra o en los árboles, las zarigüeyas a veces se dirigen al agua para escapar de los depredadores. Pueden nadar tanto bajo el agua como en la superficie, utilizando sus extremidades y su cola para desplazarse por el agua.

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